¬°Buscando agua . . . ¬°en todas partes!

¡Buscando agua . . . ¡en todas partes!

Utiliza el visor "Veo Hielo" para mirar algunos de los muchos lugares en donde se ha encontrado hielo en nuestro sistema solar.

Hay agua en todas partes. Hasta ahora, los científicos no conocen a ningún ser vivo, incluso los microorganismos más pequeños, que puedan vivir sin agua líquida. Hasta hace poco, la Tierra era el único lugar que creíamos que tenía agua líquida, pero ahora sabemos de otros lugares.

Europa y Callisto, dos de las lunas de Júpiter, pueden tener océanos de agua líquida debajo de una capa superficial de hielo. En el caso de Europa, ¡este océano puede contener el doble de la cantidad de agua que existe en la Tierra misma! Sin embargo, la mayoría del agua del universo está en la forma de hielo. Este hielo puede tener muchas formas.

En la Tierra, el hielo no es ni tan frío ni tan duro como en otros lugares de nuestro sistema solar. Aquí el hielo está compuesto de muchos granos, que están comprimidos entre sí de manera apretada. Entre estos granos, hay una delgada película de agua. Es tan delgada, que tal vez creamos que ni siquiera existe. Pero, de hecho, hay suficiente agua como para permitir que los microorganismos vivan ahí. Estos seres se alimentan en los minerales contenidos en las pequeñas cantidades de polvo atrapado dentro del hielo.

Los científicos descubrieron estos microorganismos en la Antártica al perforar profundamente en los glaciares. Extraen núcleos de hielo con capas de hielo que demoraron cientos de miles de años en formarse.

Montaje de cinco fotos que muestran la perforación de núcleos de hielo en Groenlandia.

Los núcleos de hielo contienen un registro del clima del pasado. Se han encontrado microorganismos vivos en algunos núcleos de hielo enterrados profundamente, debajo de la superficie.

Sin embargo, cuando te alejas de la Tierra, el hielo resulta tan duro que es como una roca. Así que, a diferencia de la Tierra, este hielo no contiene agua líquida.

Los anillos de Saturno están compuestos de partículas de hielo duro como una roca que se han reunido alrededor del planeta.

Cometa Hale-Bopp, con árboles en primer plano.

El cometa Hale-Bopp visitó los cielos de la Tierra en abril de 1997. Foto tomada por Charles White y Terri Formico.

Los cometas atraviesan el sistema solar, liberando pequeñas cantidades de su hielo a medida que es expulsado por la energía del Sol, formando una cola. Cuando los cometas chocan con otros cuerpos del sistema solar, liberan toda su agua a la luna o al planeta con el cual chocaron. Esta es una manera importante en la que muchos planetas, como la Tierra y Marte, y muchas lunas, como Callisto y Europa, pueden haber obtenido gran parte de su agua.

Recientemente, utilizando un nuevo instrumento en el Telescopio Espacial Spitzer, los científicos descubrieron que Encelado, una luna de Saturno, tiene volcanes de agua en erupción a través de las grietas en su superficie de hielo. La nave espacial Cassini en Saturno ha aprendido más sobre los volcanes de agua durante sus vuelos cercanos a Encelado. De hecho, cuanto más observamos, más agua podemos ver, de modo que parece cada vez más y más que el agua realmente está en todas partes.


Ilustración artística de un géiser de hielo en la superficie de la luna Encelado de Saturno.

Ilustración artística de un géiser de hielo en la superficie de la luna Encelado de Saturno.

¿Podría también existir la vida ahí afuera?

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