¿Se puede ver la aurora boreal en el área de la Ciudad de Nueva York?

Aurora Boreal sobre Anchorage, Alaska.

Nuestros amigos en Lower Hudson Valley Challenger Center de Suffern, Nueva York, se preguntan si es posible ver la aurora boreal en el área de la Ciudad de Nueva York.

Aurora Boreal sobre Juneau, Alaska.

Para todos ustedes que nunca la han visto, la aurora boreal, también denominada Luces Septentrionales, es un hermoso espectáculo de luces que aparece en el cielo nocturno. El cielo puede llenarse con cortinas danzantes resplandecientes de luz azul-verdosa, a veces teñida con zonas de rojo y rosado. Creo que son tan bellas que le he dado el nombre Aurora a mi colorido iguana. Cuanto más cerca vivas del Polo Norte, más probable es que puedas ver una aurora. El mismo espectáculo cósmico también está visible cerca del Polo Sur, donde se denomina aurora austral, o Luces Meridionales.

Aurora Austral desde el Transbordador Espacial.

Si bien las auroras parecen ser un espectáculo de luces propio de la Tierra, es el Sol el que en realidad lo está dirigiendo. El Sol siempre está enviando una corriente de partículas cargadas eléctricamente, que se denomina viento solar. Cuando las partículas se acercan a la Tierra, comienzan a sentir el efecto del fuerte campo magnético de la Tierra.

a Tierra es como un imán gigante, con su campo curvándose alrededor del planeta y uniéndose en forma de embudo muy cerca de cada uno de los dos polos de la Tierra. Este campo magnético se denomina magnetósfera de la Tierra. Hace un buen trabajo en protegernos del viento solar, porque pliega las rutas de las partículas cargadas desde el Sol, en la mayoría de los casos, alejándolas de nuestro planeta. Pero el campo magnético también atrapa algunas de las partículas cargadas y las canaliza hacia los polos, creando un enorme flujo de electricidad justo dentro de la atmósfera de la Tierra.

Cuando las partículas cargadas chocan con el aire delgado a 100 km o más por encima de la superficie terrestre, los gases en la atmósfera se excitan y emiten luz, tal como sucede con el gas brillante en un tubo de luz de neón. El nitrógeno puede ser rojo, azul y violeta, y el oxígeno puede colorear el cielo de rojo y verde.

El campo magnético de la Tierra desvía la mayor parte de las partículas cargas de movimiento rápido provenientes del Sol.

Cuanto más lejos del Ecuador te encuentres, podrás ver las auroras con más frecuencia. Ciertamente se pueden ver las auroras en Nueva York y en gran parte del resto del país, pero en los Estados Unidos, cuanto más al norte vivas, mejores serán tus posibilidades de verlas. De modo que cada vez que estés disfrutando de la belleza de un cielo nocturno muy oscuro, recuerda mirar al norte, por si en ese momento hubiera una aurora. En el hemisferio sur, cuanto más al sur vivas, tanto mejor para ver las auroras.

El Sol no siempre emite la misma cantidad de partículas cargadas. El Sol tiene un ciclo de 11 años de actividad, enviando a veces más partículas, a veces menos. Estamos ahora acercándonos al final de uno de los períodos intensos de actividad solar. Si bien ocurren auroras todos los años, estos momentos pico de actividad son los mejores para ellas. Han habido muchas auroras espectaculares en el último año. A veces, hay explosiones enormes en el Sol que emiten números tremendos de partículas cargadas al espacio. Si éstas llegaran a apuntar hacia la Tierra, podemos ser testigos de una presentación especialmente maravillosa dos o tres días después, una vez que las partículas se hayan desplazado rápidamente a través del espacio entre el Sol y nosotros.

Auroras sobre los polos norte y sur de Saturno.

Otros planetas con campos magnéticos también tienen auroras. Mi planeta favorito, Júpiter, tiene una magnetósfera excepcionalmente fuerte y grande. Hemos podido ver auroras en los polos de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno con el Telescopio Espacial Hubble, Galileo, Cassini, Voyager y otras naves espaciales.

Aurora sobre el polo norte de Júpiter.

Puedes leer más sobre las auroras y la magnetósfera de la Tierra y hacer un experimento interesante usando campos magnéticos en tu aula de la escuela. Ver "Tidy Up Those Sloppy Force Fields"(sólo en inglés).