¿En qué humor está el Sol hoy?

¿En qué humor está el Sol hoy?

Nuestro Sol tiene el peor clima de todo el sistema solar. ¡Su corazón es una bomba nuclear enorme!

El ciclo solar

El núcleo del Sol está hecho de un gas denso con carga eléctrica denominado plasma. Este plasma turbulento y en ebullición genera el poderoso campo magnético del Sol. La Tierra también tiene un campo magnético. Al igual que el campo magnético de la Tierra, el campo magnético del sol tiene un polo norte y un polo sur. No obstante, a diferencia de la Tierra, en el Sol el campo magnético es complicado, e incluso podría decirse que desordenado.

Aproximadamente cada 11 años, el campo magnético del Sol se invierte. En otras palabras, el polo norte se convierte en el polo sur, y el polo sur se convierte en el polo norte.

El Sol también hace otra cosa cada 11 años. La cantidad de tormentas aumenta al máximo, y luego se calma al mínimo. Este comportamiento repetido recibe el nombre de ciclo solar. Cuando el Sol tiene la mayor cantidad de tormentas, su campo magnético se invierte. Los científicos no saben con certeza qué tienen que ver las tormentas con la inversión del campo magnético, o si tienen algo que ver.

Once vistas del Sol en abanico, que se superponen parcialmente.  Las que debajo en la pila son prácticamente negras, con escasas manchas de color naranja. La del frente es brillante, naranja y cubierta de manchas.

Esta serie de 11 imágenes radiográficas de la atmósfera del Sol se tomó entre 1991 (durante el máximo solar) y 1995 (cerca del mínimo solar). Cuando el Sol tiene la mayor cantidad de tormentas, emite la mayor cantidad de rayos x. Entonces, en términos de rayos x, el Sol luce alrededor de 100 veces más brillante en el máximo solar que en el mínimo solar. Fuente: NOAA.

Manchas solares

Las manchas solares son zonas de fuerzas magnéticas muy fuertes en la superficie del Sol. Lucen más oscuras que la superficie que las rodea porque están más frías. En cualquier caso, cuando hay muchas manchas solares, el Sol en realidad está emitiendo MÁS energía que cuando hay menos manchas solares. Durante el máximo solar, hay la mayor cantidad de manchas solares, y durante el mínimo solar, la menor cantidad.

La imagen de la izquierda muestra varias manchas oscuras en el Sol.   La imagen de la derecha es una vista más cercana de la zona de manchas solares.

Cuando se las observa con filtros especiales, las manchas solares pueden asemejarse a las de la imagen de la izquierda. ¡Los grupos de manchas solares son tan grandes como el gigante planeta Júpiter! A la derecha hay un primer plano de algunas otras manchas solares. ¡La mancha solar más grande, que está a la derecha, es más grande que la Tierra! Fuente: SOHO (NASA & ESA) y Royal Swedish Academy of Sciences.


Erupciones solares

Las erupciones solares suceden por los campos magnéticos en constante movimiento en la atmósfera del Sol. A medida que el Sol se aproxima al máximo solar (la porción más activa de su ciclo de 11 años), sus campos magnéticos se desordenan cada vez más. Los campos magnéticos giran y se atraviesan mutuamente, interrumpiéndose y volviéndose a conectar entre sí.

¿Alguna vez has intentado desparramar limaduras de hierro en un imán en barra? Las limaduras de hierro se alinean a lo largo de las líneas de fuerza magnética. Ve la imagen en la barra lateral más arriba.

Del mismo modo, el plasma caliente de la superficie del Sol está a merced de las líneas de fuerza magnética. A veces el plasma se desconecta de los campos magnéticos, cuando estos se juntan. En ese momento, las partículas de plasma caliente pueden aumentar mucho la velocidad y emitir una radiación poderosa al espacio. Eso es una erupción solar.

Cuando el ciclo solar está en el mínimo, las regiones activas son pequeñas y raras, y las erupciones solares no son frecuentes. Ocurren con mayor frecuencia a medida que el Sol se aproxima a la parte máxima de su ciclo.

Eyecciones de masa coronal

En ocasiones, el Sol emite enormes cantidades de materia. Estos eventos se conocen como eyecciones de masa coronal, o EMC. ¡Una EMC puede emitir hasta 20,000 millones de toneladas de este material! Si ese material fuera rocas, formaría una montaña de alrededor de 2 a 3/4 de millas de ancho y casi 1/2 milla de alto.

Historieta de una montaña con etiquetas de 2.75 millas de ancho y 0.45 millas de alto, y la cantidad de material de una eyección de masa coronal.

¡Una sola eyección de masa coronal puede emitir material suficiente para construir una montaña de este tamaño!

El material desprendido del Sol puede viajar un a millón de millas o más por hora (500 km/segundo). Las erupciones solares y las EMC son las "explosiones" más importantes y más violentas de nuestro sistema solar y emiten la misma energía que alrededor de 1,000 millones de bombas de hidrógeno.

Las EMC rápidas ocurren con mayor frecuencia cerca del pico del ciclo solar de 11 años. Las EMC pueden desencadenar importantes perturbaciones en la magnetosfera de la Tierra. El Sol puede eyectar materia en cualquier dirección, y muy pocas de las EMC llegan a la Tierra.


Lee o escucha el cuento "Superestrella conoce el planeta Plucky" y aprende más acerca de las "rabietas" del Sol y cómo las maneja la Tierra.

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