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En realidad, ¿qué es la gravedad?

En realidad, ¿qué es la gravedad?
Debido a la gravedad, si sueltas algo, caerá hacia abajo, en lugar de caer hacia arriba. ¡Pero eso lo sabe todo el mundo! ¿Qué significa realmente? ¿Qué es la gravedad?

Galaxia espiralLa gravedad ha tenido un papel importante en convertir al Universo en lo que es. La gravedad es lo que hace que se unan entre sí trozos de materia, para formar planetas, lunas y estrellas. La gravedad es lo que hace que los planetas entren en órbita alrededor de las estrellas--como la Tierra que está en órbita alrededor de nuestra estrella, el Sol. La gravedad es lo que hace que las estrellas se junten entre sí para formar enormes galaxias giratorias.

Albert EinsteinOtro gran científico, Albert Einstein, que vivió en el siglo 20, tuvo una nueva idea con respecto a la gravedad. Pensó que la gravedad es lo que sucede cuando el espacio en sí se curva o alabea alrededor de una masa, tal como una estrella o un planeta. Por lo tanto, una estrella o un planeta causaría una especie de hueco en el espacio de modo que cualquier objeto que se acercara demasiado tendería a caerse dentro del hueco.

Esta animación bidimensional da una idea de cómo funciona la gravedad a nivel tridimensional.

Animación de un pozo de gravedad.

Varios experimentos indican que Einstein tenía razón con esta idea y con muchas otras. Pero hay algunas preguntas para las que incluso Einstein no tenía respuestas.

Modelo de un átomo. Por ejemplo, si la gravedad es una fuerza que causa que toda la materia se sienta atraída por toda la demás materia, ¿por qué los átomos constan principalmente de espacio vacío en su interior? (¡En realidad, casi no hay materia en el interior de un átomo!) ¿Cómo difieren las fuerzas que mantienen unidos a los átomos de la fuerza de la gravedad? ¿Es posible que todas las fuerzas que vemos en funcionamiento en la naturaleza realmente sean diferentes caras de una misma fuerza o estructura básica?
Una hoja de helecho con una pauta delicada. Concha de un nautilo perlado. Una flor extraordinariamente detallada.

¿Podrían estar en juego algunas de las mismas leyes de la naturaleza en los diseños de todas las cosas que aparecen ilustradas más arriba?

Estas son preguntas importantes que los científicos y las personas comunes como nosotros se han preguntado por mucho tiempo. Hasta ahora, no hemos sabido cómo hacer para encontrar las respuestas, salvo intentar calcularlas teóricamente.

Pero ahora la NASA tiene un programa especial, llamado

Fundamental Physics

. . . para buscar respuestas a estos y otros misterios del Universo. Física Fundamental tiene dos propósitos básicos:<

    • Descubrir y explorar las leyes de la física fundamental que rigen la materia, el espacio y el tiempo.
    • Descubrir y comprender las reglas básicas que usa la naturaleza para construir las estructuras complejas y bellas que vemos a nuestro alrededor.

    Estación Espacial Internacional

    Con el correr de los años, los científicos e ingenieros han desarrollado nuevas tecnologías e instrumentos que nos ayudarán a comprender la naturaleza. Ahora podemos llevar estos nuevos instrumentos al espacio y hacer experimentos donde las fuerzas de gravedad son muy, muy pequeñas (como cuando el Transbordador Espacial o la Estación Espacial Internacional están en órbita alrededor de la Tierra en "caída libre"). De este modo, los científicos podrán hacer experimentos muy delicados para ver lo que hacen los átomos individuales bajo condiciones especiales.

    La NASA espera que estos experimentos nos ayudarán a comprender nuestro Universo y nosotros mismos. La NASA también espera que estos experimentos ayudarán a desarrollar tecnologías que beneficiarán a las personas en sus vidas cotidianas.

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